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【下田】権力者に利用され、翻弄された幕末女子の一生。涙なくして語れない【唐人 お吉】を偲ぶ。

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お吉の命日の3月27日は、毎年【お吉供養祭】が催されます

お吉は 初代駐日総領事タウンゼント・ハリス に仕えました

ハリスがお吉を見初めたのは、男女混浴の公衆浴場

口に「ぬか袋」を咥えて出てきた美しいお吉を、ハリスは所望しました。

当時17歳のお吉は、身長171cmの長身美女でした

「お吉」の本名は「斉藤きち」といい、愛知県の知多郡に生まれました。
4歳の時に下田に移り住み、14歳で芸妓となりました。

お吉、奉行所に呼び出される

お吉は奉行所に呼び出され、≪ハリスへ出仕するように≫と要請されましたが、
お吉は即座に断りました。

許嫁(いいなずけ)がいたからです。

しかし下田奉行所組頭の「伊佐新次郎」は口荒く、

『吾が一身の恋に生きるか、お国の為、人柱となるか』

と、強圧的にお吉に迫ったのです

固く結ばれたはず ー 許嫁(いいなずけ)の裏切り

船大工の鶴松とお吉は幼少の頃よりよく知っている間柄でした。
下田を襲った安政の大地震に次ぐ大津波で、災害の大混乱からお吉の身を守ってくれたのも鶴松です。

≪ハリス懐柔の為、何が何でもお吉を出仕させる≫

組頭の伊佐は、鶴松の説得にかかります。

「お吉を諦めれば侍にとり立て、名字帯刀をさし許す。」

鶴松は「河合又五郎」と名前を変え、奉行役人に出世して江戸へ移りました。
妻を与えられ、明治になるまで造船係の武士として暮らしたのです。

伊佐の強引な策によって鶴松に裏切られたお吉は、ハリスへ出仕せざるを得なかったのです。

失意のお吉、駕篭(かご)に乗せられハリスのもとへ

お吉が出仕するにあたり、支度金25両、年俸120両が与えられました。

現在の価値でいくらになるかわかりませんが、半農半漁の村民にとって
とんでもない大金だったようです。

そのうえ「武士の娘」という名目で駕篭に乗せられ、侍や雑役人をはべらせての
「館入り道中」ですから、村民はどれほどお吉に嫉妬したでしょうか。

沿道の人垣は列をなし、罵声や石が投げられたのです。

お吉はハリスの『看護婦』として仕えました

≪ハリスは混浴の公衆浴場でお吉を見初め、所望した≫

これだけだと、どれだけスケベなおっさんかと思いますが、
ハリスは敬虔な聖公会信徒で、生涯独身を貫き女性と交わることはありませんでした。

多忙でストレス疲れのハリスは、実は『ナース』を必要としていたのです。

当時の通訳は「英語 ←→ オランダ語 ←→ 日本語」 という2段階であったことと、
当時の日本国には「看護婦」という職業が無かったため、
役人も村民も、恐らくお吉本人も「側妻(そばめ)」と勘違いしたのです。

お吉、牛乳を買う

ハリスが妙薬として所望したのは『牛乳』でした。

当時は禁制であった牛乳を手に入れるため、お吉は足指の爪が剥がれるまで農家を訪ね、探し歩きました。

「牛の仔が飲むものを飲む気か」と村人はお吉を畜生扱いし、罵声と嘲笑の的にしました。

ハリスは病床で「牛乳と牛肉の栄養価」と「酪農」の必要性を公儀に話して聞かせると、
間もなく下田奉行所は牛乳調達資金を支給し、公然と買えるよう取り計らったのです。

この件が日本国で初めての『牛乳売買』と言われています。
現在の乳製品と牛肉食の発展は、ハリスの遺徳にあります。

お吉、「日米修好通商条約」の影の立役者

お吉の献身的な看護によってハリスの心も和み、通商交渉は円滑に進みました。

ハリスは江戸で「日米修好通商条約」を結び、生糸や茶を初めて正式に米国へと輸出しました。
特に静岡県は「茶」の輸出で幕末期に盛況を呈したのは、お吉の遺徳といえます。

お吉、再出発

お吉は約3ヵ月間ハリスの看護婦を務め、病気が原因で解雇されました。

その後「松浦武四郎」に伴われ、祇園で芸妓をしながら開国運動に奔走しました。
松浦は勝海舟、吉田松陰とも深く関わりを持っていたため、お吉も京都で多くの志士と交流があったと考えられます。

維新後、お吉は髪結いの技術を身につけました。
当時長崎で流行していた「唐人まげ」が全国的に流行したので、下田に戻って髪結業を営みます。

さらに「小料理屋 安直楼」を開業しますが、どちらも数年で廃業に追い込まれます。

相も変らぬ世間の偏見や差別の渦は激しく、

「お吉の所へ行くと髪が抜ける、手が腐る」

と風評をまき散らされ、客足が遠のいてしまったのです。
見るも哀れなお吉は、次第にやけ酒の量が増し、自暴自棄になっていきます。

「小料理屋 安直楼」 現在、内部は非公開となっております

お吉、不幸の張本人「伊佐新次郎」を訪ねる

鶴松との離別、無理やりハリスに出仕させた張本人「伊佐」。

伊佐は当時の幕府では重要学識者で、高橋泥舟、勝海舟、山岡鉄舟の師です。
ハリスが下田条約を結んだ頃、下田で外国人との折衝役に任ぜられました。

伊佐は「条約成立の功績」と「茶輸出」の成果で大出世を果たします。
山高帽、蝶ネクタイ、マントに靴を履きステッキを持って歩く姿は村民を驚かせました。

孤独なお吉は世間の非情に堪り兼ね、自分を不幸にした張本人の伊佐に苦情を訴えるため訪ねて行きましたが、伊佐は不在で会えなかった、と言われています。

伊佐新次郎ゆかりの寺、島田市の法林寺

お吉、狂乱

鶴松と離別させられ、お国の為にと己を犠牲にし、その後は髪結業も小料理屋も廃業。
お吉は自暴自棄に陥り、酒乱の末に脳梗塞で半身不随になってしまいます。
娘時代「下田一の芸妓」と謳われたお吉の零落ぶりです。

下田において17人の浮浪者の1人に数えられ、食べ物を求めて宿屋の裏口の残飯を漁り、
ボロの着物で半身不随の裸足の足を引き摺って歩く姿は悲愴で、乱した髪、垢だらけの顔で口に泡を飛ばしてなにやら喚く姿は狂人そのものでした。

伊佐、お吉を探す

お吉の人生を一転させてしまった伊佐は、「お吉が狂乱した」と聞き、お吉を見舞うため探し廻りました。

17歳、初対面の頃の見る影はなく、お吉はヨロヨロと伊佐の前に寄り、
じっと睨みつけるやいなや、いきなり伊佐の蝶ネクタイをつかんで殴りかかりました。

「伊佐め、生きていたのか、自分だけ出世すればそれで済むのかっ」

伊佐は怒ると思いきや、お吉の前に両手をついてひざまずき

「苦しかったろう、お吉

    勘弁してくれ、こうするよりどうにもならなかったのだ」

と言い、額をつけて涙を流して謝ったのです。

お吉、入水

明治24年3月27日。門栗ヶ淵の上流、豪雨の夜でした。

「夜中に御詠歌を唄う女性の綺麗な声が聞こえていました。朝になってこの人が逆さに浮いていたのです」

かつては「下田一の芸妓」と謳われたお吉は最後に華声を残し入水、51歳でした

身寄りのないお吉は、二日間も野ざらしにされ、大勢の村民の見世物になりました。
そこへ宝福寺の住職が通りかかり、かわいそうなお吉の遺骸を引き取ることにしましたが、
死んでもなお「唐人に触ると指が腐る」と嫌われ、お吉を運ぶ人夫がなかなか見つかりませんでした。

お吉が入水した淵。現在は「お吉ケ淵」と呼ばれています

宝福寺のご住職が、お吉を手厚く葬りました。

お吉のお墓は宝福寺にあります。
昭和に入り、お吉を題材にして大成功した舞台俳優などがお礼参りに訪れます。
そして、お吉の粗末な墓を哀れに思い、共同で立派な墓を寄進しました。

いかがでしたか。

多くの方はこの「お吉物語」を真実と思い込んでいますが、実は脚色されています。
『お吉悲話』は昭和初期に映画・演劇・歌謡曲や新聞小説で「唐人お吉ブーム」を作り出し、当時の日本人の「反米意識」に深く焼き付いたのです。

史実では、ハリスが牛乳を所望したとき、既にお吉は解雇となっていました。
ハリスと通訳のヒュースケンに仕えたのは、きち、ふく、きよ、まつ、さよ、
いずれも10代前半からの下田女子5名いました。
その中でも「お吉」の生涯は、下田一の美貌、鶴松との離別、事業の失敗と狂乱、
実にドラマチックでした。

毎年3月27日の命日は『お吉供養祭』が催されます

お吉が入水した「お吉ケ淵」では緋鯉(お吉)と真鯉(鶴松)が放流され、
孤独に生きたお吉の霊を慰めます。

3月はお吉を偲んでお墓参りに出かけてみてはいかがでしょうか?

お墓のある宝福寺は【海辺のお宿 いそかぜ】から車で約10分です。

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